140年前爆发的最年轻超新星

 
新发现的超新星在银河系的位置示意图
 
140年前超新星爆发的残骸

据国外媒体报道,科学家14日宣布:他们发现了银河系中已知的最年轻超新星,相对于其它同伴来说,这颗年龄仅140岁的超新星简直就是一个婴儿。利用新墨西哥州的一个射电天文台和美国宇航局身在太空的钱德拉X射线天文台,科学家得以确定这颗超新星的爆炸时间。他们表示,这次恒星死亡事件是在大约1868年左右发生的。

在此之前,银河系的最年轻超新星据信是在1680年左右出现的。超新星是一种罕见的天文现象,表现为一颗恒星中的绝大部分物质爆炸后,产生能够放射极大能量的天体,这种天体亮度极高,足以照亮整个星系,但存在时间极短。这颗“婴儿级”超新星位于银河系中心附近,由于被密集气体和尘埃遮蔽,我们不可能在可见光条件下看到它的身影。据信,银河系每100年出现2到3颗超新星。此次射电天文台研究负责人、英国剑桥大学的大卫·格林(David Green)说,这也就意味着,可能存在更为年轻的超新星等着人们去发现。

自1985年以来,格林便和其他科学家利用国家科学基金会的射电天文观测台“甚大天线阵”,追踪这颗超新星的残骸。但直到2007年,北卡罗来纳州立大学物理学家斯蒂芬·雷诺兹(Stephen Reynolds)领导的研究小组才在钱德拉X射线天文台帮助下,发现残骸的扩张程度。他们经研究确定,这颗超新星的年龄要远远低于最初估计的400至1000岁。

3月,甚大天线阵又上演新发现,帮助科学家将这颗超新星的年龄锁定在140岁,如果残骸扩张已趋于缓慢,它的年龄可能更小。哈佛大学天文学家罗伯特·科什纳(Robert Kirshner)并没有参加此项研究,他表示:“这是射电与X射线两个一老一新技术的一次合作,它们的发现告诉我们这颗天体到底是什么。也就是说,如果将所有线索结合在一起,你便可以得到更多信息。”科什纳在与记者举行的电话会议上说:“整个过程有点像电视剧中的死亡调查。所不同的是,这是一件恒星死亡事件,尸体仍是暖的。”

天文学家观测的超新星残骸年龄通常在1万年左右,而不是像这颗婴儿级的超新星。从头至尾了解这一过程对于确定银河系的超新星爆炸频率非常重要。科什纳说:“在这种情况下,你真正看到的将是制造水花四溅的石头,而不是池塘中泛起的波浪。”

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新浪科技
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