4亿年前海蜘蛛化石 为现代蜘蛛祖先

近日,英国研究人员在英联邦赫里福郡附近进行考古研究时,在地质年代为志留纪的火山灰岩层中,意外发现距今已有4.25亿年的海蜘蛛(一种特殊海洋节肢动物)化石遗迹。

海蜘蛛是一种软体节肢动物,到目前为止在世界各地海域中仍有广泛分布。海蜘蛛在生物界里形态非常奇特,它有一个长长的鼻子和一个额外用来交配、孵卵的分支翼结构。由于这种生物肢体构造结构特殊,在近两个世纪以来,科学界对海蜘蛛与陆地蜘蛛、蝎子等昆虫之间是否有直接生物进化关联,一直争论不休。从以往发现的化石记录来看,这些物种的生理构造精细、自然肢体结构脆弱,很难看出之间的进化关联信息。

美国耶鲁大学生态学院的地质学及地球物理学教授德里克-布里基斯称:“此次找到的化石应该是迄今为止所发现年代最早的远古成年海蜘蛛化石样本,其中还完整保存着大量的极具科研价值的信息。在4亿年前的一次火山爆发过程中,火山灰烬将当地的海洋生物包裹了起来,大量的远古生物就像被迅速装进混凝土浇铸模型中一样。由于火山灰中的空穴部分后来被碳酸盐物质填充密封,这才使得其中的生物被完好保存至今。”

据科学家介绍,在研究过程中他们对化石进行了一系列详细的拍照工作,每磨掉几微米的化石结构,研究人员就会为化石拍摄高精密数字照片;而后,再利用计算机图像处理软件进行处重构再现处理。重构处理得出的完整图像显示,这些在远古时期生活的海蜘蛛,确实与现代的蜘蛛、蝎子甚至是虱子等陆地生物之间存在紧密的进化关联性。

研究认为,此次发现的远古海蜘蛛化石,实际上是向人们展示了一个曾经延续了三千五百万年的全新物种。其身体前端所拥有的巨大螯状钳子,充分显示了海蜘蛛、陆生蜘蛛、蝎子等节肢动物之间属同一祖先的事实。尽管这次发现的海蜘蛛是一个生活在远古的志留纪全新物种,但是通过研究科学家们估计,这种海蜘蛛曾经习惯于在海底海床或海底海绵体之上栖息和活动,其与现代海蜘蛛生存方式将非常类似。

研究小组由来自牛津大学的研究人员德里克-西福特和马克-萨顿、来自美国耶鲁大学的德里克-布里基斯和来自英国利兹大学的大卫-西福特组成。据介绍,该研究小组至今已经获得的众多有关远古软体动物的重大考古发现,其中包括远古蠕虫类软体生物、多毛目环节动物、海星等大量远古海洋生物遗迹,都是在英国赫里福郡沉积岩地区发现的。

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TOM科技
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